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La propagación del coronavirus es un motivo de preocupación en todo el mundo. Debido a que lo que se sabe sobre este nuevo virus es aún limitado, existe mucha especulación. Por ejemplo, existe miedo de que el virus pueda transmitirse también a través de los alimentos. ¿Qué hay de cierto en esto?

El coronavirus afecta principalmente a las vías respiratorias y, por lo tanto, su medio principal de propagación es a través de la infección por gotas. No obstante, mucha gente si pregunta si hay otras formas de transmisión posibles: Se han mencionado objetos como las manijas de las puertas o los cubiertos, así como los objetos (juguetes, ropa o artículos electrónicos, por ejemplo) importados de China y también los alimentos contaminados.

Contaminación viral en los alimentos

Es verdad que algunos virus, especialmente los norovirus y el virus de la hepatitis A, son una causa importante de enfermedades de origen alimentario. Aunque los alimentos no se consideran un «hospedero» de virus, es decir, los virus no pueden multiplicarse en los alimentos, pueden llegar a estos desde las personas infectadas (como vendedores minoristas o cocineros) y sobrevivir en ellos. Los alimentos contaminados con virus pueden causar infecciones en los seres humanos, desde diarrea leve a hepatitis grave. Los alimentos más afectados son aquellos que se procesan a mano y no se calientan antes de su consumo. Por esto, los alimentos que se consumen crudos, como las ensaladas, frutas y verduras, así como las ostras, los mejillones y el sushi son fuentes de infección frecuentes.

Norovirus

Los norovirus son responsables de más del 90 % de los casos de gastroenteritis no bacteriana. Los síntomas incluyen vómitos, diarrea y nauseas. Debido a que los norovirus son muy estables en el ambiente, pueden causar brotes de gastroenteritis a gran escala, especialmente en centros comunitarios como hospitales y residencias de ancianos. La enfermedad se puede transmitir directamente entre seres humanos o indirectamente a través de áreas, objetos, alimentos o agua contaminados.

Hepatitis A

El virus de la hepatitis A puede causar infecciones graves. El síntoma principal es la inflamación del hígado, con síntomas como molestias gastrointestinales, fiebre o exantema. La enfermedad se transmite normalmente a través del agua potable contaminada (también los cubitos de hielo), alimentos contaminados o una infección por contacto.

Gripe

Desde el brote de gripe aviar (también llamada influenza, gripe del pollo o HPAI) causado por el virus H5N8, la gripe se ha convertido de nuevo en el foco de atención. No todos los subtipos de gripe son patógenos para los seres humanos, pero muchos de ellos provocan enfermedades graves (por ejemplo, en aves de corral y el ganado porcino) que pueden dar lugar a importantes daños económicos.

Los virus son sensibles al calor, pero el frío (incluida la congelación) no los inactiva.

En lo referente al coronavirus, fuentes reconocidas, como el Instituto Alemán de Evaluación de Riesgos (Bundesinstitut für Risikobewertung, BfR) indican que la infección por gotas es la vía de transmisión más importante. Sin embargo, aún no se puede descartar que el virus, al igual que otros patógenos virales, se pueda transmitir también por contacto. Por lo tanto, es posible que los objetos y alimentos contaminados recientemente con coronavirus se conviertan en una fuente de infección. No obstante, es probable que esto solo sea posible durante un tiempo limitado, ya que el virus solo puede sobrevivir en el ambiente unas cuantas horas. Además, hasta la fecha no se conoce ningún caso confirmado de infección por este medio. Esto no impide que, al manipular alimentos, sea conveniente seguir las reglas de higiene general y, sobre todo, lavarse las manos con frecuencia.

Detección de virus en los alimentos

La detección de virus es un área importante de la seguridad alimentaria. Las compañías alimentarias pueden usar sistemas de prueba de biología molecular, como los kits de PCR en tiempo real, muy específicos, de la línea de productos SureFast®.

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