In Microbiología, PCR en tiempo real

Recientemente se han producido varias retiradas de ostras del mercado debido a contaminación por norovirus. Pero ¿qué son realmente los norovirus, cuáles son las fuentes de contaminación y cómo se pueden detectar los virus?

¿Qué son los norovirus?

El norovirus es un virus muy contagioso que está presente en todo el mundo y suele ocasionar problemas gastrointestinales. Este patógeno se excreta en grandes cantidades a través de las heces y los vómitos del paciente y es enormemente contagioso. Es el responsable de que con frecuencia se produzcan grandes brotes de diarrea y vómitos en equipamientos colectivos como guarderías, escuelas, residencias de ancianos y hospitales.

¿Cómo se propagan los norovirus?

De una persona a otra

Generalmente, la infección por norovirus se transmite mediante el contacto directo entre personas. Los patógenos se propagan a través de pequeños restos de heces o vómitos de los pacientes que quedan en las manos. De las manos, los virus pasan fácilmente a la boca. Las microgotas dispersas en el aire que contienen virus y se generan durante el vómito también son muy contagiosas.

A través de objetos contaminados

Los norovirus pueden quedar adheridos a objetos como los pomos de puertas, los pasamanos o los muebles y pueden llegar fácilmente a la boca a través de las manos.

A través de los alimentos

Los alimentos crudos, como las ensaladas, la fruta (incluidas las frutas del bosque congeladas, por ejemplo), los crustáceos y el marisco, pueden estar contaminados con norovirus y provocar infecciones, al igual que el agua u otras bebidas contaminadas. Sin embargo, la fuente principal son los moluscos bivalvos contaminados, como las ostras, que se consumen crudos o poco cocidos, así como la fruta y la verdura (figura 1).

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La carga del norovirus

Según los CDC, en Estados Unidos, cada año el norovirus suele provocar:

  • 900 muertes, sobre todo entre personas adultas de más de 65 años
  • 109.000 hospitalizaciones
  • 465.000 visitas a urgencias, sobre todo en niños y niñas pequeños
  • 2.270.000 consultas ambulatorias, sobre todo en niños y niñas pequeños
  • De 19 a 21 millones de casos de enfermedades con vómitos y diarrea

Brotes

Un brote de norovirus se define como la existencia de dos o más casos de enfermedades similares derivadas de una misma exposición que se sospecha (o se ha confirmado mediante análisis de laboratorio) que es debida al norovirus.

Las enfermedades y brotes por norovirus suelen ser más frecuentes durante los fríos meses de invierno, también se le conoce como «el virus de los vómitos de invierno». La mayor parte de todos los brotes se producen entre noviembre y abril en los países situados por encima del ecuador (figura 2), y de mayo a septiembre en los países del hemisferio sur. Sin embargo, en las regiones más cercanas al ecuador, el norovirus puede tener un comportamiento menos estacional.

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Tendencias globales

A escala mundial, aproximadamente uno de cada cinco casos de gastroenteritis aguda (inflamación del estómago o los intestinos) que cursa con diarrea y vómitos se debe al norovirus.

Como causa principal de gastroenteritis aguda tanto en los países de renta baja como en los de renta elevada, el norovirus provoca anualmente:

  • Aproximadamente 685 millones de casos
  • Aproximadamente 200 millones de casos en niños y niñas menores de 5 años
  • Aproximadamente 50.000 muertes infantiles, sobre todo en los países en desarrollo

Se calcula que el norovirus tiene un coste anual de 60.000 millones de dólares estadounidenses en todo el mundo, sumando el gasto sanitario que genera y la pérdida de productividad que ocasiona.

¿Cómo se detectan los virus en los alimentos?

El método de referencia para la detección de virus en alimentos es la prueba PCR. La principal dificultad para detectar una contaminación por virus es que a menudo los alimentos solo contienen una cantidad muy pequeña de virus. Sin embargo, dicha cantidad ya es suficiente para provocar una infección, por lo que deben detectarse de una manera fiable. Además, es conveniente analizar no solo alimentos, sino también el agua y las superficies. Una prueba PCR en tiempo real que cumple estos requisitos y es capaz de detectar norovirus y hepatitis A simultáneamente es SureFast® Norovirus/Hepatitis A 3plex (Art. No. F7124).

¿Tiene alguna pregunta más en relación con los virus que se transmiten a través de los alimentos? ¡Estaremos encantados de ayudarle!

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